日本漫游车登陆小行星

日本漫游车登陆小行星 旨在研究地球和其他行星起源及演化

日本探测器飞抵小行星“龙宫” 将释放着陆器并将样本带回地球

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在投放漫游车期间,隼鸟2号的影子映射在小行星“龙宫”上。图片来源:JAXA

日本隼鸟2号探测器正在接近小行星“龙宫”。图片来源:JAXA

本报讯
日本的小行星探测器隼鸟2号已经成功地将它的第一批两辆漫游车发射到目标小行星“龙宫”的表面,并在那里展开探测。

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在经历了3年半的旅行之后,日本隼鸟2号探测器本周飞抵目标小行星“龙宫”。该探测器将于今年晚些时候在这颗小行星的表面释放着陆器,并于2020年将珍贵的样本带回地球上的实验室,在此之前,它已经为行星科学家提供了针对此类神秘小行星的近距离观测。

当隼鸟2号探测器降落到距离“龙宫”表面只有55米的最低高度时,它释放了两辆漫游车,分别叫做MINERVA-II
1A和MINERVA-II 1B,之后又顺利返回位于“龙宫”上空20千米处的观测点。

日本宇宙航空研究开发机构上周发布了一些距离“龙宫”约300公里拍摄的模糊图像。这是一颗普通但很少被研究的小行星,它看起来与旋转的陀螺相似。

据日本宇宙航空研究开发机构的消息称,两辆漫游车是9月21日投放的,并在22日晚获得证实已成功着陆小行星“龙宫”,目前状况良好,正在发送照片和其他数据。对照片等的分析显示,两辆漫游车正在“龙宫”表面移动。

而本周,一幅从40公里外的地方拍摄的更详细的图片,展示了一个布满了大石块的表面。JAXA宣布,当地时间6月27日9时35分(北京时间8时35分),隼鸟2号顺利抵达“龙宫”上空20千米处的预定观测点。该探测器将继续向小行星靠近,预计到达约10公里外。“龙宫”的轨道位于地球和火星之间。

这两辆六边形的漫游车上装载了照相机,每一辆重1.1千克,直径18厘米,高7厘米。它们不是采用常规轮式或履带式行驶,而是利用旋转电机在小行星表面跳跃,由于失重的原因,每一次跳跃将持续约15分钟。

该项目经理Yuichi
Tsuda在6月25日发表的一份声明中说:“从远处看,小行星‘龙宫’最初表现为圆形,然后逐渐变成了一个正方形,后来又变成了一个类似于萤石的美丽形状,在日语中被称为‘萤火虫石’”。

漫游车的设计是为了拍摄小行星的图像,同时,它们装载的传感器则可以测量“龙宫”的温度。

人类历史上第一个小行星采样探测器是2003年日本发射的隼鸟号,它于2010年成功将“丝川”小行星的一些物质微粒送回地球。重约600千克的隼鸟2号是隼鸟号的后继探测器,它搭载了撞击设备,可有目的地撞击小行星形成“人工陨石坑”,以采集小行星的地下物质样本。

在明年离开“龙宫”小行星之前,隼鸟2号探测器将会再释放两辆漫游车,时间大约是在10月下旬。同时该探测器自己也会在“龙宫”表面着陆,首次尝试采集岩石样本,之后还将反复开展飞离观测及着陆采样,最终将样本带回地球。

隼鸟2号探测器于2014年12月从日本鹿儿岛县种子岛宇宙中心发射升空,预计将在“龙宫”附近逗留约一年半,2020年返回地球。

科学家希望,研究这颗由早期太阳系的原始材料构成的1千米宽的小行星,将帮助他们了解地球和其他行星的起源和演化。

小行星“龙宫”直径约1千米,大约是小行星“丝川”的3倍,但仅为欧洲空间局“罗塞塔”号探测器于2014年和2016年拜访的彗星67P/Churyumov-Gerasimenko的1/4。它被认为存在含有水和有机物的岩石,与约46亿年前地球诞生时的状态相近。科学家希望通过分析采集到的“龙宫”样本,解答太阳系形成和生命起源的若干谜题。