【澳门尼斯人】印度古生物学家在与化石资源的毁灭作斗争

澳门尼斯人,印度古生物学家在与化石资源的毁灭作斗争

据美国媒体报道,古生物学家称,迄今最大的恐龙脚印化石来自鳃恐龙。1998年古生物学家曾在怀俄明州发现了距今1.5亿年的鳃恐龙化石,鳃恐龙曾经是地球上最大的陆地生物之一。但最新研究证实,这种侏罗纪晚期在北美大陆漫游的蜥脚类恐龙曾大量存在,活动范围比此前预测的大很多。

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这份研究报告刊登在《Peer
J》杂志上。该报告的作者之一、劳伦斯自然历史博物馆和堪萨斯大学生物多样性研究所的古生物学家大卫·伯恩汉姆称:“这些恐龙的身躯真的庞大。”他所在的研究小组给这个恐龙取了一个绰号“大脚”,猜测这种恐龙身长约30米,几乎与海里的蓝鲸一样长。研究人员使用3D扫描并详细测量,对比鳃恐龙脚印化石与其他恐龙脚印化石,确认这是迄今尺寸最大的恐龙脚印化石。

印度的化石遗产包括一种独特的蜥脚类恐龙。图片来源:WALTER MYERS

研究报告的作者之一、美国自然历史博物馆古生物学分部的伊曼纽尔·茨肖普表示:“澳大利亚和阿根廷都发现了身躯更大动物的足迹和不完整骨骼化石,但这些骨骼没有脚。这个恐龙显然是北美出现的最大动物之一。”以前科学家认为,这种恐龙不会出现在很远的北方,但最新研究显示,它们的栖息地范围很大,从犹他州东部直至怀俄明州西北部。

去年12月,古生物学家Guntupalli
v.r.Prasad和团队在印度中央邦巴格小镇附近的石灰岩山丘上寻找恐龙巢穴遗迹。他们发现了一个大麻烦。

茨肖普还称:“这令人惊讶,侏罗纪时期很多其他蜥脚类恐龙的栖息地范围都比它小。”1998年的那次考古挖掘是由包括安东尼·马尔蒂斯在内的一个科学研究小组进行,马尔蒂斯也是新研究报告的第一作者。回想起20年前的挖掘工作,他表示:“我们立即意识到这只近1米宽的脚来自身躯非常庞大的动物,因此给标本取名为‘大脚’。”

当德里大学的这群人沿着一个农场的搜寻时,附近一个村庄的几个人聚集在一起阻挡他们。Prasad说,当地人通常认为,在他们的土地上徘徊的外人是政府官员,他们为了开发和征用土地。当地人并接受Prasad的解释,为了安全,科学家不得不离开了。

他还表示,形成此化石的地方是以拉什莫尔山出名的怀俄明州黑山地区,这个地方可能还有很多保存完好的恐龙化石,研究小组将继续在该地区挖掘和研究化石。

Prasad说,情况并非总是如此。但在印度,地方官员进行的土地掠夺已经升级。“怀疑和敌意使我们无法进入化石遗址,严重影响了我们的工作。”他说。

无法进入只是印度古生物学家所面临的问题之一。“印度拥有一些世界上最伟大的古生物资源。”美国加州大学河畔分校古生物学家Nigel
Hughes说,他在喜马拉雅山脉的发现指导了三叶虫的进化研究。但印度官员几乎没有采取任何措施支持这个深奥的研究领域。

由于几乎没有法律保护,遗迹经常成为抢劫和发展的牺牲品。尽管印度各类科学均缺乏资金,但古生物学的困境尤为突出。很少有资金用于挖掘、获取和整理标本,而且这个国家缺乏一个可以研究和保存其自然遗产的国家机构。

所有这些都阻碍了年轻人进入这个领域,印度古生物学的领军人物、旁遮普大学的Ashok
Sahni说,资金短缺的大学正在削减或取消古生物学课程。Sahni因在贾巴尔普尔发现恐龙筑巢地,以及在古吉拉特邦发现被困在琥珀中的昆虫而闻名。他提到自己目睹了一波又一波的同事退休,但很少有年轻的人才能取代他们。“没有足够的研究人员,印度古生物学在走向死亡。”他说。

1828年,印度中部纳尔默达山谷的贾巴尔普尔出土了首批在亚洲发现的恐龙化石,它们属于一种蜥脚类动物。从那以后,这个次大陆就产生了一系列重要发现,从一些最早的植物,到恐龙,再到人类祖先直立人的头骨。“我们有从光合作用开始到第四纪的所有遗迹,而且是连续的。”Sahni说。

化石的丰度反映了印度在大约1.5亿年前从冈瓦纳大陆脱离出来后的漫长演变之路。在1亿年的漂流过程中,这片土地获得了一系列植物和动物物种,包括许多恐龙。然后,在5000万到6000万年前,印度开始与亚洲发生碰撞,在沼泽边缘,新的哺乳动物出现了,包括马、灵长类和鲸鱼的祖先。

现在,这一丰富的遗产正在与当今印度的现实发生碰撞。在喜马偕尔邦的一处遗迹,旁遮普大学和耶鲁大学在20世纪60年代末的一次探险发掘出了大量的类人化石,包括迄今为止发现的一种已经灭绝的巨猿的最完整下颌。这一发现帮助人们更深入了解了这一物种。

Sahni表示,今天的古生物学家很想在这个地点进一步挖掘,但它“已经完全被夷平了”——变成了农田,许多化石都丢失或出售了。对于印度的古生物学家来说,这是一个熟悉的故事。

在20世纪80年代早期,古吉拉特邦的一家水泥厂进行爆破,工人发现了一些类似古老炮弹的东西。而印度地质调查局古生物学家Dhananjay
Mohabey小组发现这是恐龙蛋。Mohabey等人很快就在数百个巢穴中发现了数枚蛋,还有许多其他化石,其中一种是看起来像是白垩纪时期的蛇骨的东西。