美“新视野号”遭遇目标危机

美“新视野号”遭遇目标危机 找到一颗适宜柯伊伯带天体成当务之急

“哈勃”出手拯救“新视野” 为其寻找适合拜访的柯伊伯带天体

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本报讯
距离地球约43亿公里,已经飞过了去往冥王星的大半路程,然而如今,美国宇航局的新视野号探测器却很有可能无法完成其一半的使命。该项目管理者正面临着一个迫在眉睫的最后期限,他们需要在此之前找到一颗冰冷的天体,从而敲定探测器在飞越冥王星后究竟要往外太阳系的何处去。

艺术家笔下的新视野号探测器

造访一颗柯伊伯带天体一直是新视野号探测器斥资7亿美元旅程的一个关键组成部分。但考虑到天文学家使用地基望远镜的当前策略,以及利用哈勃空间望远镜固定的观测时间,想要找到一颗合适的KBO,机会将变得非常渺茫。柯伊伯带被认为包含许多小天体,它们来自环绕着太阳的原行星盘碎片,由于未能成功结合成行星,因而形成较小的天体,最大的直径不超过3000千米。

图片来源:JHUAPL/SwRI

新视野号探测器将于2015年7月飞越冥王星。之后不久,该探测器必须点燃引擎,并将自己送往飞向一颗选择好的KBO的轨道上。项目科学家必须在接下来的几个月中确定一颗KBO,前提是他们能够准确地勾勒出新视野号的飞行轨迹以便其与目标准确相遇。

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美国宇航局的哈勃空间望远镜如今已经开始在外太阳系寻找一颗冰冷的天体,以便NASA的新视野号探测器在2015年7月飞越冥王星之后,能够顺道对其进行“拜访”。

“他们没有时间了。”并未参与该项目的亚利桑那州图森市行星科学研究所所长Mark
Sykes表示,“我们不只是在谈论科学的迷失——我们正在谈论我们的投资回报。”

NASA在6月16日宣布,此次哈勃空间望远镜观测时间的划拨将极大增加这项任务的成功几率。按照计划,新视野号探测器首先将飞越冥王星,随后将飞越由大量冰冻天体构成的柯伊伯带中的另一颗天体。柯伊伯带被认为包含许多小天体,它们来自环绕着太阳的原行星盘碎片,由于未能成功结合成行星,因而形成较小的天体,最大的直径不超过3000千米。然而项目科学家利用地基大型天文望远镜却一直无法确定一颗合适的柯伊伯带天体。他们急需来自天上的哈勃空间望远镜的帮助。

新视野号团队的科学家们已经超额预定了哈勃空间望远镜160条轨道的观测时间。这对于一个已经在运转中的NASA项目而言是一个非常罕见的要求。负责分配哈勃空间望远镜时间的委员会将在6月13日作出决定。

该项目首席科学家、科罗拉多州博尔德市西南研究所行星科学家Alan
Stern说:“对于‘哈勃’前来营救‘新视野’,我们感激不尽!”

新视野号探测器的两个目标——冥王星和一颗KBO——每个都具有不同的意义。亚利桑那州洛威尔天文台的项目联合调查员Will
Grundy指出:“两个不同领域的科学家都感到非常兴奋。”飞越冥王星将是第一次近距离一瞥这颗从地质学角度而言非常活跃的星球以及它的卫星。而两三年之后的KBO之旅将是迄今为止对这些原始冰冷天体的最佳观测时机——它们记录了太阳系形成早期的大量信息。

新视野号探测器目前已经飞行了地球至冥王星全部路程的9/10。项目科学家为了一次扩展的诊断评估,于6月15日唤醒了它。